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¿Qué es un semiconductor y por qué hay escasez?

Están en todas las noticias de tecnología en estos días, pero ¿qué son exactamente los “semiconductores” y por qué faltan en 2021? Te explicamos este importante material y cómo su suministro puede afectar a todo tipo de electrónica.

Los semiconductores son los que hacen que los microchips

Lo más probable es que esté leyendo este artículo en una computadora, ya sea su teléfono o una computadora portátil. Casi todos los dispositivos electrónicos digitales que utiliza funcionan gracias a sustancias conocidas como semiconductores. Estos materiales, como el silicio, están a medio camino entre la electricidad conductora y la aislante. Son fundamentales para la fabricación de circuitos integrados (CI), también conocidos como microchips. Los términos “semiconductor” y “chip” se utilizan de forma relativamente sinónima en el sector de la tecnología.

Los circuitos integrados son una serie de circuitos dispuestos sobre un semiconductor y realizan todas las tareas de procesamiento de la mayoría de las computadoras de consumo. Cada parte de la PC (memoria, CPU y tarjeta gráfica) se ejecuta en un chip integrado. Por eso son fundamentales para la producción de todos sus dispositivos.

Dónde encontrar semiconductores

Mira alrededor. Todo lo que se necesita para “calcular” o “procesar” información, ya sean sus auriculares Bluetooth, altavoces inteligentes o Nintendo Switch, tiene un chip integrado.

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Los semiconductores se encuentran en los automóviles, por ejemplo. Los automóviles actuales utilizan un circuito integrado para proporcionar medidores digitales, sistemas de entretenimiento y funciones más complejas como el estacionamiento asistido. Debido a esto, los fabricantes de automóviles están luchando actualmente para completar la producción de muchos de sus automóviles; la escasez también ha afectado negativamente su capacidad para vender vehículos nuevos en el mercado.

Otros dispositivos que usan estos chips son nuestros dispositivos cotidianos. Las lavadoras usan chips para calcular los ciclos de centrifugado cronometrados y los ajustes almacenados para determinar cómo se lava una cantidad específica de ropa. Los refrigeradores modernos usan chips para controlar su regulación de temperatura o para definir diferentes temperaturas para ciertas zonas. Las aspiradoras robóticas tienen complejos sistemas de inteligencia artificial que les permiten navegar por sí mismos, cambiar de modo y evitar obstáculos.

La gran carencia

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En el momento de escribir este artículo en 2021, nos encontramos en medio de una escasez masiva de semiconductores. Muchos entusiastas de la tecnología se encontraron por primera vez con las secuelas de la escasez mundial debido a la falta de nuevas tarjetas gráficas para el consumidor minorista, lo que ha resultado en un fuerte aumento de los precios. Sin embargo, la escasez de tarjetas gráficas es solo una pequeña parte de los efectos de largo alcance de la escasez de semiconductores.

Hay dos razones principales para la escasez. El más obvio de estos, por supuesto, es la pandemia de COVID-19. Los semiconductores, como la mayoría de los productos, son fabricados por trabajadores en las fábricas. Con estos trabajadores obligados a quedarse en casa o con un horario limitado, la producción de nuevos chips se desaceleró durante meses en la primera mitad de 2020. Esto tuvo un impacto drástico en toda la cadena de suministro.

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El otro factor es la discrepancia entre la oferta y la demanda, que se ha vuelto aún más pronunciada con la creciente necesidad de equipos de oficina en casa. Construir una fábrica de semiconductores cuesta mucho dinero. Y como verá más adelante, la demanda de semiconductores en varias empresas ha aumentado drásticamente en los últimos años. La industria mundial de chips no puede fabricarlos lo suficientemente rápido para satisfacer la creciente demanda.

Esta escasez ha afectado incluso a las empresas de tecnología y fabricación más grandes del mundo. Ha provocado la falta de consolas Playstation 5 y Xbox Series X disponibles, ha obligado a Apple a posponer el lanzamiento de sus nuevos dispositivos móviles durante meses y ha provocado que las empresas cambien el ritmo del desarrollo de nuevos productos. Una de las razones por las que Nintendo decidió presentar una nueva Nintendo Switch con los mismos componentes internos hizo que la falta de ella fuera difícil para obtener un nuevo conjunto de chips.

¿Qué se supone que significa eso?

Debido a la escasez, todas estas cosas han comenzado a reducir drásticamente la producción. Dependiendo de lo que suceda en los próximos meses, los semiconductores podrían pasar a una producción más normal o incluso empeorar.

Según Reuters, el CEO del fabricante de chips STMicro cree que la disponibilidad de chips se normalizará nuevamente en la primera mitad de 2023. Hasta entonces, es posible que desee seguir con sus dispositivos actuales y esperar una actualización.