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¿Qué es el firmware y en qué se diferencia del software?

Con tantos “-wares” en las computadoras, ¿qué es lo que puede resultar confuso? Aunque no podemos explicar todos los “-wares”, en este artículo discutiremos el término “firmware” y en qué se diferencia del software.

Que es el firmware

Vamos a hablar de inmediato: el firmware es el software. Según Wikipedia, el firmware es “un tipo de programa de computadora que proporciona el control de bajo nivel para el hardware específico del dispositivo.

Casi todos los dispositivos actuales, ya sea una computadora, un teléfono, un estéreo, un automóvil o una lavadora, vienen con algún tipo de firmware del fabricante. Con dispositivos más simples, el firmware es suficiente para funcionar. Los dispositivos más avanzados, como las computadoras, requieren más software, como un sistema operativo y aplicaciones de software, para usarlos.

Firmware frente a software: ¿en qué se diferencia el firmware del software?

Seamos claros de nuevo: el firmware ES una variedad de software; es código de programación, después de todo. La confusión surge del hecho de que el “software” típico al que normalmente nos referimos son programas como Microsoft Word, un navegador web, etc. (automóvil u otro dispositivo inteligente).

Es más exacto referirse a software como Microsoft Word, un navegador web, etc. como “software de aplicación” porque, después de todo, son aplicaciones. Sin embargo, esto es demasiado largo e inconveniente. De esta manera, el “software de aplicación” simplemente se convirtió en “software”.

Una de las principales diferencias entre el firmware y el software de aplicación es que el firmware se almacena en una memoria no volátil (ROM, EPROM o memoria flash), mientras que el software de aplicación también puede funcionar desde la memoria virtual y volátil.

El hecho de que el firmware resida en una memoria de tamaño limitado significa que un programa de firmware debe ser pequeño. El firmware puede ser tan pequeño como unos pocos kilobytes, pero puede ser más grande dependiendo de las características específicas del dispositivo en el que lo está ejecutando.

La frecuencia de las actualizaciones es otra diferencia importante entre el firmware y el software de aplicación. Para muchos dispositivos, el usuario no debe actualizar el firmware y, muy a menudo, el fabricante del dispositivo no permite que los usuarios accedan al firmware en absoluto.

Con dispositivos como discos duros, unidades ópticas, electrónica de consumo, etc., los usuarios normalmente no tienen forma de jugar con el firmware. Esto es bueno porque si un usuario pudiera jugar con el firmware de estos dispositivos, el resultado podría ser un dispositivo defectuoso.

En otros casos, como el BIOS de las computadoras y el firmware de teléfonos inteligentes y reproductores de música, los usuarios pueden actualizarlo. Esto incluso se recomienda porque el fabricante puede corregir errores en versiones de firmware anteriores o proporcionar nuevas funciones proporcionando actualizaciones de firmware.

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Pero incluso si un dispositivo permite actualizaciones de firmware, debe saber muy, realmente, realmente lo que está haciendo; de lo contrario, es posible que tenga que despedirse del dispositivo y no es lo que desea.

Básicamente, eso es lo que necesita saber sobre el firmware.